¿Funcionan las señales de calma?

señales de calma

Observaciones empiricas y datos científicos sobre las señales de calma.

 
Traducción del artículo de Stanley Coren: “What Are Canine Calming Signals and Do They Work? Data shows that calming signals from a dog can reduce aggression in another dog.
 
“ Durante el fin de semana pasado estuve en una exposición canina y noté una típica interacción social canina. Dos handlers de perros estaban teniendo una discusión animada. Uno tenía un pastor alemán grande y oscuro atado con correa y el otro tenía un cocker spaniel pequeño, negro y blanco, con correa a su lado. El pastor alemán hizo dos pasos en dirección del cocker spaniel, lo miró de manera desafiante y emitió un gruñido. El cocker spaniel inmediatamente se tumbó de modo que su vientre estaba contra el suelo. Luego giró su cabeza en la direción opuesta del perro amenazante y sacó su lengua y parecía estar lamiendo el aire. El perro grande pareció tranquilizarse por la reacción del cocker spaniel y dejó de mirar fijamente y se giró para mirar otras actividades en el pasillo.
 
Mi interpretación de esta situación (y creo que es la interpretación que ofrecerían la mayoría de las personas con conocimientos del comportamiento del perro) es que el pastor alemán mostró comportamientos que están asociados con intenciones agresivas y el otro perro respondió con un conjunto de señales de apaciguamiento que demostraban que no era una amenaza. En este caso, parecía que la comunicación del cocker spaniel fue exitosa y el nivel de agresión en el otro perro se redujo.
 
El concepto de señales de calma fue introducido por la educadora de canina noruega Turid Rugaas en su libro “El lenguaje de los perros: las señales de calma”, publicado por primera vez en 1996. En el se describe alrededor de 30 formas de comportamiento o que los perros usan en interacciones sociales con otros perros, particularmente en interacciones donde el perro se siente incómodo o se siente amenazado. Es su creencia que el uso de señales de calma tiende a disminuir la probabilidad de que otro perro actúe agresivamente hacia el perro que realiza la señal.
 
Entre las señales de calma mas comunes podemos encontrar: lamerse el hocico, darse vuelta-girar la cabeza, posición de juego, olisquear el suelo, caminar lentamente, mantenerse inmóvil, caminar en curva, bostezar y hay muchas mas señales que se usan, generalmente, en combinación con otras ya mencionadas.
 
Rugaas no es una científica y no ofreció pruebas experimentales de que este tipo de señales realmente funcionaban cuando se trataba de reducir la probabilidad de agresión entre perros. Sin embargo, sus observaciones eran perspicaces, y los ejemplos que daban eran muy convincentes.
 
Sin embargo, hay un problema que a menudo plaga nuestra capacidad de entender correctamente los comportamientos y los acontecimientos, y eso es algo llamado el sesgo de confirmación en el que tendemos a recordar sólo ejemplos que confirman nuestras creencias y expectativas. Es por eso que tantas personas sienten que tienen un «sistema» que pueden utilizar en los juegos de azar para vencer a la casa en los dados, o la ruleta u otros juegos de azar. Ellos creen que tienen un sistema ganador porque sólo recuerdan los tiempos que ganan e ignoran los tiempos que pierden. Tal vez aquellos de nosotros que trabajamos con perros sólo recordamos los momentos en que no hay agresión después de una señal de calma y olvidamos las veces en que las señales de calma no pueden evitar la agresión.
 
La razón por la que debemos preocuparnos de tal sesgo aquí es porque Rugaas está sugiriendo que estas señales de calman son una forma de comunicación. Un psicólogo sugiere que se trata de gestos de apaciguamiento, que son una forma específica de comunicación que pretende evitar cualquier comportamiento hostil que pueda ser contemplado por otro individuo. Sin embargo, también es posible que estas señales sean simplemente signos instintivos de estrés y no sean elegidas por el perro amenazado como un medio de comunicación. Por ejemplo el bostezo es conocido por ser un signo de estrés en los y no puede ser concebido en absoluto como una señal de comunicación. Además, algunas de las señales de calma pueden ser simplemente lo que los psicólogos llaman comportamientos de desplazamiento que ocurren cuando un animal está en conflicto entre dos impulsos, como querer acercarse a algo pero no estar seguro al mismo tiempo. Este tipo de conflicto psicológico a veces produce un comportamiento que no tiene nada que ver en absoluto con la situación, como en el caso de los perros, rascarse, oler el suelo, etc.
 
Dada la (casi) ausencia de datos científicos que demuestren que con las señales tranquilizadoras de verdad pueden calmar, me complace ver la publicación de un nuevo estudio realizado por un equipo de investigadores dirigido por Chiara Maritidel, Departamento de Ciencias Veterinarias de la Universidad de Pisa en Italia. El estudio incluyó a 24 perros que fueron grabados en video al interactuar dos a la vez. Los perros fueron colocados en el área de prueba con un perro familiar o desconocido. Se recogieron datos sobre señales de calma y sus efectos. Se observaron un total de 2130 de estas señales durante el estudio.
Las señales de calma más frecuentes fueron el giro de la cabeza, lamer el labio, congelarse y dar la vuelta. Si estas señales significaban realmente comunicación, entonces deberían aparecer más a menudo cuando el perro objetivo estaba interactuando con otro perro en lugar de cuando los perros estaban en el área de prueba y no interactuaban. Este parece ser el caso. De hecho, la mayoría de las señales de calma ocurrieron cuando los perros estaban bastante cerca, dentro de una distancia de cuerpo y medio. En general se mostraron más señales de calma cuando un perro estaba interactuando con un perro desconocido, en lugar de uno que había encontrado y había tenido contacto social con anterioridad. Esto tiene sentido ya que todas las interacciones con individuos desconocidos contienen una mayor posibilidad de amenaza, y tal vez enviar una señal calmante podría ser una costumbre canina para evitar la hostilidad.
 
¿Las señales de calma realmente hacen la diferencia? Durante este estudio hubo 109 casos de comportamiento agresivo. Ninguno de estos actos agresivos fue precedido de una señal de calma, lo que sugiere que si se hubiera emitido una señal de calma la agresión podría haberse evitado. Algo que parece apoyar esta idea es el hecho de que en el 67 por ciento de los casos en los que la agresión acababa de ocurrir al menos una señal de calma se produjo inmediatamente después. La eficacia de esa señal de calma es apoyada por el hecho de que en más del 79 por ciento de los casos cuando ocurrió después del acto agresivo inicial, la hostilidad disminuyó de intensidad. Este tipo de datos ciertamente apoyan la idea de que las señales de calma tienen realmente un efecto calmante
 
Lamentablemente, el efecto no fue universal. Estos investigadores informan que había un perro en su muestra que no respondía a las señales de calma de los otros perros y continuó la agresión como si no se hubiera dado ninguna señal de calma. Estoy tentado de hacer un paralelo con los psicópatas criminales humanos en este caso. Se ha demostrado que estos psicópatas no responden al contenido emocional de la comunicación de otras personas y parecen no mostrar empatía. Teniendo en cuenta todo lo que hemos aprendido sobre la similitud entre la psicología de los perros y los seres humanos, no hay razón para esperar que esta analogía de psicología humana y canina pudiese existir…
 
Si ignoramos los datos de este posible psicópata canino, según los resultados de este estudio parece que las señales de calma dadas por un perro pueden realmente cambiar el comportamiento de los perros que reciben estas señales y reducir el nivel de agresión.
Sin embargo, los investigadores describen su experimento como un estudio piloto, y todavía deja algunas preguntas sin respuesta. Por ejemplo todavía no sabemos si estas señales son exhibidas de verdad por los perros en un intento consciente de calmar una situación potencialmente amenazadora. Sabemos que los perros tienen empatía por otros perros en apuros y parecen tratar de actuar de una manera de apoyo. Tal vez las señales de calma no son la comunicación en el sentido estándar de la palabra, sino que proporcionan información al perro potencialmente agresivo. Los perros leen las indicaciones del estado emocional de otros perros, y tal vez viendo que el perro que están enfrentando está estresado y actúa de forma no agresiva, el agresor potencial entiende que este otro perro probablemente no sea un peligro. Además, es posible que el perro potencialmente hostil responda al estado emocional de su contrincante, sienta empatía por el perro asustado y, al hacerlo, los impulsos agresivos desaparezcan. “ – Stanley Coren
 
Nos ha resultado también muy interesante la lectura del estudio mas reciente que ha salido sobre una especifica señal que es potencialmente un inductor de calma:
«Los resultados indican que lamerse no es simplemente una respuesta a estímulos estresantes y tiene el potencial de ser una respuesta funcional a ciertas señales de valencia negativa. Por lo tanto, los hallazgos sugieren que los perros pueden ser capaces de responder funcionalmente a estímulos emocionalmente competentes y que la forma de la respuesta está vinculada a las características sensoriales del estímulo, y puede ser parte de un intercambio emocional-visual de señales. Desde una perspectiva etológica, la percepción de estímulos negativos junto con una respuesta de comportamiento diferencial hacia los estímulos tiene relevancia funcional, ya que proporciona información crucial sobre el entorno social de un individuo y permite a otros individuos predecir potencialmente el comportamiento de los demás y por lo tanto responder apropiadamente.
Además de revelar evidencia de respuestas funcionalmente relevantes a señales emocionales, nuestros hallazgos muestran que el lamido era contingente solo con expresiones faciales negativas, y preferentemente humanas; esto indica que la conducta no está generalmente asociada con cualquier forma de contexto negativo, sino que puede ser una específica respuesta afectiva a lo que ven los perros. …Los resultados del estudio actual agregan a nuestros hallazgos anteriores, que los perros pueden extraer el contenido emocional de expresiones faciales (Albuquerque et al., 2016), indicando que también pueden responder a esta información de una manera funcional. «
 
Referencias
 
Turid Rugaas (2006). Calming Signals, 2nd ed. Publicación de Dogwise, Wenatchee, WA.
 

 

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